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LES ANDES

La cordillère des Andes, en espagnol Cordillera de los Andes, est la plus grande chaîne de montagnes du monde, orientée nord-sud tout le long de la côte occidentale de l’Amérique du sud. Longue d’environ 7 100 kilomètres, elle mesure entre 200 et 600 kilomètres de largeur1 (entre le 18 et le 20° de latitude Sud), pour une altitude moyenne de 4 000 mètres. Elle débute au Venezuela au nord puis se dirige vers le sud en traversant la Colombie, l’Equateur, le Pérou, la Bolivie, le Chili et l’Argentine.Dans sa partie Nord et Centrale, elle se divise à plusieurs reprises en cordillère centrale ou occidentale et orientale.

Géologiquement les Andes sont le résultat d’un processus de tectonique des plaques causée par la subduction de la croûte océanique sous la plaque sud américaine. La cause principale de l’élévation de la cordillère est la compression de la bordure occidentale de la plaque sud-américaine causée par la subduction des plaques de Nazca et Antartique. La chaîne de montagnes des Andes est également la plus haute chaîne de montagnes en dehors de l’Asie. Le sommet le plus élevé est l’Aconcagua, en Argentine, qui culmine à 6 962 mètres d’altitude1.

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Cordillère des Andes

De nombreux sommets sont des volcans, qui sont parmi les plus hautes montagnes sur Terre après celles de l’Himalaya, en dépassant 6 000 mètres d’altitude. Cette chaîne de montagnes divise le continent sud-américain en deux bassins-versants très inégaux. Le versant occidental débouche directement sur l’océan Pacifique alors que le versant oriental donne naissance à des cours d’eau dont les confluences successives aboutissent à de grands fleuves comme le Rio de la plata en Argentine, l’Orénoque au Venezuela et surtout l’Amazone qui prend sa source dans les Andes péruviennes sous le nom de Maranon. Elle constitue la frontière naturelle entre le Chili et l’Argentine.

La cordillère des Andes est une composante importante de la « ceinture de feu », du Pacifique, laquelle est un alignement de volcans qui borde l’océan Pacifique sur la majorité de son pourtour, soit environ 40 000 kilomètres. Cet alignement de volcans coïncide avec un ensemble de limites de plaques tectoniques et de failles. Ces limites sont également marquées par les principales fosses océaniques de la planète.
La ceinture de feu compte 452 volcans, soit 75 % des volcans émergés actifs ou éteints de la planète.

Le jeu de ces plaques tectoniques est aussi à l’origine de fréquents séismes (90 % des tremblements de terre et 80 % des plus grands tremblements). qui affectent cette région comme toute la ceinture de feu.

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Aconcagua (Arg) 6962m, le plus haut sommet des Andes
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